Colombiansk barnerettighetsforsvarer vinner UNHCRs Nansen Refugee Award

Foto: UNHCR Nansen Refugee Award Laureate 2020, Mayerlin Vergara Perez, avbildet på stranden i Riohacha, La Guajira, Colombia. © UNHCR/Nicolo Filippo Rosso

Årets prisvinner av Nansen Refugee Award – en humanitær pris som utdeles årlig av UNHCR, FNs flyktningebyrå – er en lærer som har brukt mer enn 20 år på å redde seksuelt utnyttede og smuglede barn. Mange av disse barna er flyktninger.

Mayerlín Vergara Pérez, Maye, har viet sitt liv til å forsvare barn. Som karibisk regionalkoordinator for Renacer Foundation har hun viet mer enn to tiår til å hjelpe den colombianske ideelle organisasjonen med å nå sitt mål om å utrydde seksuell utnyttelse og misbruk av barn og unge. Organisasjonen ble grunnlagt for 32 år siden og har bistått over 22 000 barn og unge utsatt for kommersiell seksuell utnyttelse og overlevende fra andre typer seksuell og kjønnsbasert vold.

“Folk som Maye representerer de beste av oss. Hennes tapperhet og uselviske streben etter å redde og beskytte noen av verdens mest sårbare barn er intet mindre enn heroisk, ” sier Filippo Grandi, FNs høykommissær for flyktninger.

“Hun representerer kvintessensen av denne prisen. Hennes urokkelige dedikasjon har reddet livene til hundrevis av flyktningbarn og gjenopprettet håpet deres om en bedre fremtid,” legger han til.

UNHCRs Nansen Refugee Award hedrer fremragende tjeneste for folk som har blitt tvangsfordrevet. Opp gjennom årene har mer enn 82 personer, grupper eller organisasjoner mottatt prisen for eksepsjonell dedikasjon til flyktninger og fremragende arbeid på vegne av tvangsfordrevne eller statsløse mennesker.

I over 20 år har Maye strukket seg ekstraordinært langt og har ofte risikert sin egen sikkerhet for å redde jenter og gutter som er ofre for seksuell utnyttelse og menneskehandel. Hun går til fots gjennom gatene i fjerntliggende samfunn i nordøst-Colombia hvor menneskesmuglere og smuglere opererer.

Maye leder et team av dedikerte ansatte ved Renacer Foundation i tett sammarbeid med den colombianske familieverntjenesten, også kjent som The Colombian Family Welfare Institute, et regjeringsorgan som har i oppgave å beskytte barn i den søramerikanske nasjonen.

Ved å snakke ut mot overgrepene hun har vært vitne til, har Maye oppfordret sivilsamfunnet, colombianske myndigheter og reiselivssektoren – som kan gi særlig god grobunn for seksuell utnyttelse og menneskehandel i landet – til å sikre at barn og unge er beskyttet.

“Seksuell utnyttelse har en stor innvirkning på barn, følelsesmessig, psykologisk, fysisk og sosialt,” sier Maye. “Vi ser jenter som ikke føler at kroppene deres tilhører dem selv. Kroppene deres har blitt så mishandlet, så misbrukt, så utnyttet at de føler seg separert fra disse kroppene, som om de ikke tilhører dem. ”

I 2009 bistod Mayes nådeløse aktivisme og representasjon med å innføre to banebrytende nye lover. Lov 1329 fastsatte en obligatorisk minstestraff på minst 14 års fengsel for de som har blitt dømt for å ha hatt deltagelse og medvirkning til seksuell utnyttelse av barn og unge. Mens lov 1336 gikk etter eierne av bedrifter som tillater seksuell utnyttelse av barn på deres premisser.

Globale anslag tyder på at millioner av mennesker fortsetter å bli smuglet hvert år. Kvinner og jenter utgjør det største antallet av oppdagede ofre.

Flyktninger, migranter, asylsøkere og internt fordrevne mennesker har økt risiko ettersom forskyvningen forverrer en allerede sårbar situasjon. Konflikt fungerer som en forsterker av eksisterende smuglerpraksiser, som blant annet tvunget barneekteskap til medlemmer av bevæpnede grupper, og skaper nye krav, som tvungen rekruttering. Dette øker mengden av potensielle ofre.

Siden 2015 har den stadig forverrede situasjonen i Venezuela tvunget millioner på flukt. Anslagsvis har 1,7 millioner søkt tilflukt i nabolandet Colombia. Desperate etter å finne sikkerhet og et bedre liv, har venezuelanere tydd til alle mulige midler for å flykte fra landet, hvor mange blir ofre for nettverk for menneskehandel, kriminelle gjenger og ulovlige bevæpnede grupper som ofte er aktive langs landegrenser. Kvinner og jenter blir ofte seksuelt utnyttet av smuglere for å betale for deres passasje inn i landet.

Ifølge dataen fra de colombianske myndighetene, økte antallet ofre for menneskehandel i Colombia med 23 prosent mellom 2015 og 2019. Økningen er delvis knyttet til tilstrømningen av venezuelanske flyktninger og migranter inn i landet.

Data fra den colombianske regjeringen viser at bare i løpet av de fire første månedene av 2020 hadde myndighetene allerede identifisert en økning i menneskehandel som involverer utenlandske statsborgere, som målte 20 prosent høyere enn forrige år. I over halvparten av tilfellene var seksuell utnyttelse det ultimate målet for menneskehandelen.

COVID-19-pandemien har fått alvorlige konsekvenser for de tvangsfordrevne. Den økonomiske virkningen av utbruddet har gjort at mange venezuelanere har blitt arbeidsledige og hjemløse. Mange opplever å ha blitt presset dypere inn i fattigdom, som er en av hovedmedvirkerene til seksuell utnyttelse og menneskehandel. Dette, kombinert med forstyrrelser i utdanning, har medført til at barn er særlig utsatt for utnyttelse og overgrep. Mange barn står overfor barnearbeid eller barneekteskap for å kunne hjelpe til med å opprettholde sin familie.

Stramme grenserestriksjoner for å dempe spredningen av viruset har også tvunget mange desperate mennesker til å ty til uregelmessige metoder for å krysse grenser på jakt etter sikkerhet.

UNHCR samarbeider tett med lokale og nasjonale statlige institusjoner for å styrke bistanden til venezuelanske flyktninger og migranter, og for å fremme deres lokale integrasjon. UNHCR gir livreddende bistand i grenseområdene til nye ankomster, støtter tilgang til grunnleggende goder og tjenester, fremmer fredelig sameksistens med vertssamfunnet, samt gir tilgang til grunnleggende rettigheter, som dokumentasjon, utdanning og sysselsetting.

“Å utrydde menneskehandel og beskytte barn mot seksuell utnyttelse er ikke bare en juridisk forpliktelse – det er også en moralsk en og krever en samordnet global innsats,” sier Grandi. “I år markerer 20-årsjubileet for Palermo-protokollen— den første internasjonale avtalen om menneskehandel, og det første virkelige skrittet fra det internasjonale samfunnet for å bekjempe den. Dette er en mulighet for oss til å fornye vår forpliktelse til å utrydde denne avskyelige forbrytelsen.”

 

Om UNHCRs Nansen Refugee Award:

UNHCRs Nansen Refugee Award hedrer ekstraordinær tjeneste til de tvangsfordrevne. Nylige vinnere inkluderer den kirgisiske advokaten Azizbek Ashurov, som hjalp Republikken Kirgisistan til å bli det første landet i verden til å ende statsløshet, den sørsudanske kirurgen, Dr. Evan Atar Adaha, og  Zannah Mustapha, en advokat og mekler fra Borno-staten i nord-østlige Nigeria.

Prisen inkluderer en minnesmedalje og en pengepremie på 150 000 dollar, som blir sjenerøst donert av regjeringene i Sveits og Norge. I nært samråd med UNHCR, bruker prisvinneren pengeprisen til å finansiere et prosjekt som komplementerer deres eksisterende arbeid.

Nansen Refugee Award-programmet er finansiert i samarbeid med den sveitsiske regjeringen, den norske regjeringen, statsrådet for republikken og kantonen Genève, administrasjonrådet i byen Genève og IKEA Foundation.

 

Nansen Refugee Award-seremonien 2020

Prisutdelingen vil bli avholdt virtuelt, 5. oktober, som følge av COVID-19. Den meksikanske skuespilleren og UNHCR goodwill-ambassadøren, Alfonso Herrera, vil være vert for seremonien, som også skal ha et hovedinnlegg fra den bestselgende chilenske romanforfatteren og tidligere flyktningen, Isabel Allende. Hovedopptredenen blir levert av UNHCR goodwill-ambassadør, verdenskjent Afropop-musikklegende og filantrop, 2Baba, fra Lagos, Nigeria.

Et kollektiv av kunstnere med flyktningbakgrunn vil levere en felles forestilling og inkluderer: Aeham Ahmad, en palestinsk-syrisk pianist som er best kjent for sin bok, «The Pianist of Yarmouk», JJ Bola, en britisk-basert poet og tidligere flyktning fra Den demokratiske republikken Kongo, og María Guzmán og Cruz Miguel Soto Noguera, to dansere fra Venezuela.

Seremonien avsluttes med et spesielt innslag fra den colombianske musikeren, sangeren og låtskriveren, Juanes, og den spanske rapperen og poeten, Nach.