Colombiansk børnerettighedsforkæmper tildeles UNHCR’s Nansen Refugee Award

Årets modtager af UNHCR's Nansen Refugee Award, Mayerlin Vergara Perez, ses her på stranden i Riohacha, La Guajira, Colombia. © UNHCR/Nicolo Filippo Rosso

Årets modtager af Nansen Refugee Award er en underviser, der har brugt mere end 20 år på at redde børn, der har været udsat for seksuel udnyttelse og menneskehandel. Mange af børnene er flygtninge. Den humanitære pris uddeles årligt af UNHCR, FN’s Flygtningeorganisation.

Mayerlín Vergara Pérez, kendt som Maye, har viet sit liv til at beskytte børn. I sit virke som caribisk regionskoordinator for Renacer Foundation har hun brugt mere end to årtier på at hjælpe den colombianske, almennyttige organisation med at udrydde seksuel udnyttelse og misbrug af børn og unge. Organisationen blev grundlagt for 32 år siden og har hjulpet over 22.000 børn og unge, der har overlevet seksuel udnyttelse og andre former for seksuel- og kønsbaseret vold.

”Folk som Maye repræsenterer det bedste i os. Hendes mod og uselviskhed, illustreret gennem hendes evne til at redde og beskytte nogle af verdens mest sårbare børn, er intet mindre end heroisk,” fortæller FN’s Flygtningehøjkommissær, Filippo Grandi.

”Hun legemliggør essensen af ​​denne pris. Hendes engagement er urokkeligt og har reddet hundredvis af flygtningebørns liv ved at give dem håb om en bedre fremtid,” tilføjer han.

UNHCR’s Nansen Refugee Award hylder ekstraordinære indsatser for mennesker, der er tvunget på flugt. I årenes løb har mere end 82 personer, grupper eller organisationer modtaget prisen for deres enestående arbejde for statsløse og mennesker, der er tvunget på flugt.

I over 20 år har Maye viet sit liv til at redde piger og drenge, der er ofre for seksuel udnyttelse og menneskehandel – ofte med risiko for sin egen sikkerhed. Hun finkæmmer gaderne til fods i det nordøstlige Colombia, hvor menneskehandlere og smuglere opererer.

Maye leder et team af dedikerede medarbejdere ved Renacer Foundation. Teamet arbejder tæt sammen med det colombianske familievelfærdsinstitut. Det er et regeringsorgan, der har til opgave at beskytte børn i det sydamerikanske land.

Ved offentligt at tage afstand fra de overgreb hun selv har været vidne til, har hun opfordret civilsamfundet, de colombianske myndigheder og turistsektoren – som er grobund for seksuel udnyttelse og menneskehandel i landet – til at sikre, at børn og unge beskyttes.

”Seksuel udnyttelse har en enorm indvirkning på børn. Både følelsesmæssigt, psykisk, fysisk og socialt,” fortæller Maye. ”Vi ser piger, der ikke føler, at deres kroppe tilhører dem. Deres kroppe er blevet så mishandlede, så misbrugte og så udnyttede, at de føler sig fremmedgjorte fra deres kroppe – som om at deres kroppe slet ikke tilhører dem selv.”

I 2009 banede Mayes utrættelige aktivisme og stærke stemme vej for to lovgivningsmæssige milepæle. Med lov 1329 blev der indført en obligatorisk minimumsstraf på mindst 14 års fængsel for dem, der er dømt for at bidrage til seksuel udnyttelse af børn og unge. Lov 1336 var rettet mod ejere af virksomheder, der tillader seksuel udnyttelse af børn på deres områder.

Globale skøn viser, at millioner af mennesker hvert år fortsat er ofre for menneskehandel. Kvinder og piger udgør den største andel af de registerede ofre.

Flygtninge, migranter, asylansøgere og internt fordrevne er i øget risiko, da fordrivelse forværrer deres sårbarhed. Konflikter forstærker den nuværende menneskehandel, som fx når tvangsægteskaber med mindreårige piger bruges til at hverve medlemmer til væbnede grupper. Den øgede efterspørgsel øger udbuddet, og dermed antallet af ofre for menneskehandel.

Siden 2015 har den forværrede situation i Venezuela tvunget millioner på flugt. Det anslås, at 1,7 millioner har søgt ly i nabolandet Colombia. Venezuelanere, der er desperate efter at finde et bedre og mere sikkert liv, bruger alle midler for at flygte ud af landet. Mange falder i kløerne på netværk for menneskehandel som fx kriminelle bander og ulovlige væbnede grupper, der ofte er aktive langs grænserne. Kvinder og piger tvinges til seksuel udnyttelse af smuglere som betaling for passage.

Ifølge data fra colombianske myndigheder steg antallet af ofre for menneskehandel mellem 2015 og 2019 med 23 procent. Stigningen hænger delvist sammen med landets tilstrømning af ​​venezuelanske flygtninge og migranter.

Data fra den colombianske regering viser, at myndighederne efter de første fire måneder i 2020 allerede har identificeret en 20 procents stigning i handler med udenlandske statsborgere i forhold til året før. I over halvdelen af ​​tilfældene var seksuel udnyttelse det ultimative mål for menneskehandlen.

Covid-19 har haft alvorlige konsekvenser for mennesker på flugt. Den økonomiske nedgang har efterladt mange venezuelanere både arbejdsløse og hjemløse. Pandemien har derfor skubbet dem dybere ud i fattigdom, der er en af ​​de vigtigste drivkræfter for seksuel udnyttelse og menneskehandel. Det har sammen med et nedbrud i uddannelsessystemet gjort børn sårbare for udnyttelse og misbrug. Mange er tvunget til børnearbejde eller børneægteskaber for at hjælpe deres familier.

De stramme grænsebevogtninger, der skal til for at inddæmme spredningen af ​​virussen, tvinger mange ud i desperate handlinger for at krydse grænserne i deres søgen efter sikkerhed.

UNHCR har et tæt samarbejde med lokale og nationale regeringsinstitutioner. Målet er dels at styrke bistanden til venezuelanske flygtninge og migranter, dels at fremme den lokale integration. UNHCR yder nødhjælpsbistand i grænseområder til nyankomne, lige som de sikres adgang til basale varer og tjenester på lige fod med lokalbefolkningen. UNHCR arbejder tæt sammen med værtslande for at sikre adgang til grundlæggende rettigheder som dokumentation, uddannelse og beskæftigelse.

”At udrydde menneskehandel og beskytte børn mod seksuel udnyttelse er ikke kun en juridisk forpligtelse. Det er også en moralsk forpligtelse, der kræver en samlet, global indsats,” konkluderer FN’s Flygtningehøjkommissær, Filippo Grandi. ”I år markerer vi 20-året for Palermo-protokollen. Det er den første internationale aftale om menneskehandel og det internationale samfunds første reelle skridt til at bekæmpe den. Nu har vi muligheden for at revurdere vores indsats for at udrydde denne afskyelige forbrydelse.”

Om UNHCR’s Nansen Refugee Award:

UNHCR’s Nansen Refugee Award hylder ekstraordinære indsatser for mennesker på flugt. Modtagere i nyere tid er den kirgisiske advokat, Azizbek Ashurov, hvis indsats hjalp Kirgisistan til at blive det første land i verden til at afslutte statsløshed. Listen tæller også den sydsudanesiske kirurg, Dr. Evan Atar Adaha, og advokat og mægler, Zannah Mustapha, fra staten Borno i det nordøstlige Nigeria.

Med til prisen hører en mindemedalje og en pengepræmie på 150.000 dollars, generøst doneret af regeringerne i Schweiz og Norge. Modtageren vil i tæt samarbejde med UNHCR bruge den monetære pris til at finansiere et projekt, der understøtter modtagerens nuværende arbejde.

Nansen Refugee Award-programmet finansieres i partnerskab med den schweiziske regering, den norske regering, republikkens statsråd og kantonen i Genève, administrationsrådet i byen Genève og IKEA Foundation.

2020 Nansen Refugee Award Ceremony

Prisoverrækkelsen blev afholdt den 5. oktober. Den mexicanske skuespiller og UNHCR Goodwill Ambassadør, Alfonso Herrera, var vært for ceremonien. Hovedtaler var den chilenske bestsellerforfatter og tidligere flygtning, Isabel Allende. Aftenens musikalske hovedindslag blev leveret af den verdensberømte Afropop-musiklegende, UNHCR Goodwill Ambassadør og filantrop, 2Baba, fra Lagos, Nigeria.

En gruppe kunstnere med flygtningebaggrund vil leverede en fælles forestilling. Gruppen bestod af Aeham Ahmad, en palæstinensisk-syrisk pianist, der er bedst kendt for sin bog ”The Pianist of Yarmouk”, JJ Bola, en britisk-baseret digter og tidligere flygtning fra Den Demokratiske Republik Congo, og to venezuelanske dansere, María Guzmán og Cruz Miguel Soto Noguera.

Ceremonien blev afsluttet med en særlig hyldest, der blev fremført af den colombianske musiker og sangskriver, Juanes, sammen med den spanske rapper og digter, Nach.