Damascus Café: exotische gastronomie in hartje Brussel

De nieuwe chef-kok van het restaurant in het Vlaams theater in Brussel verbetert het lunchprogramma

Isabelle, uitbaatster van het restaurant van de KVS en Abdell, de Syrische vluchteling die de nieuwe chef-kok is geworden.
© UNHCR/C. Callens

Brussel, 7 september 2018: Wanneer Isabelle, de uitbaatster van het restaurant van de Koninklijke Vlaamse Schouwburg (KVS), in Brussel hoorde praten over de gastronomische talenten van Abdell Basset, een Syrische deelnemer aan het “Refugee Food Festival”, mede georganiseerd door UNHCR – het VN-vluchtelingenagentschap -, heeft ze hem na enkele dagen al omgedoopt. Daarna werd de naam van het restaurant in de KVS prompt naar Damascus Café aangepast. Na Abdell’s proefperiode deze zomer, is Isabelle ervan overtuigd dat de gloednieuwe chef een menigte zal aantrekken.

Isabelle is razend enthousiast en uit niets dan lof over de getalenteerde, Syrische vluchteling. “De KVS recruteert wel vaker buitenlandse talenten, maar Abdell is werkelijk uitzonderlijk. Hij is niet alleen excellent in de keuken, maar hij weet ook hoe hij een restaurant rendabel moet houden door de juiste hoeveelheden in te schatten. Daarnaast trekt zijn sociale persoonlijkheid ook heel gemakkelijk klanten aan.”

Abdell, 37 jaar, beschrijft zijn voorgaande ervaringen: “In Damascus heb ik mijn diploma in Business Administration behaald en daarna heb ik talloze jaren in een vijfsterrenrestaurant gewerkt. Daarna begon de oorlog: ik werd gevangen genomen, ik heb mijn huis verloren, eigenlijk heb ik alles verloren, waarna ik Syrië moest ontvluchten in 2015.”

België is Abdell’s tweede thuis, en met zijn gededrevenheid en zijn sterke wil probeert hij er een nieuw leven op te bouwen.

“Ik hou van België,” bevestigt hij,
“want dit is het land dat mij een tweede kans gaf.”

Is er iets dat hij niet leuk vindt aan België? “Het eten smaakt flauw”, zegt hij al lachend, maar hij is klaar om nieuwe, voortreffelijke smaken te introduceren.

Isabelle, die een lange loopbaan heeft binnen de horecasector, vertrouwt ons het volgende toe: “Met Abdell kunnen we ook de diensten van het restaurant verder ontwikkelen en de openingsuren uitbreiden. Hij heeft een natuurlijke flair als manager. Moesten we meer vluchtelingenchefs vinden, dan kan hij ze leiden en coachen. Het is een win-win situatie.”

“Damascus Café zorgt ook voor de catering voor bedrijven”, stelt Abdell.

Lees ook: “Jonge vluchtelinge stimuleert werkgelegenheid voor vrouwelijke vluchtelingen in België”

Abdell en Isabelle zijn een prachtig voorbeeld van hoe de samenwerking van verschillende talenten kunnen leiden tot een succesverhaal.

Véronique Robert, regionaal adjunct vertegenwoordigster voor UNHCR in West-Europa verklaart: “Met het Refugee Food Festival, al twee jaar op rij georganiseerd door UNHCR en Food Sweet Food in Brussel, is het ons doel om te tonen hoe vluchtelingen ons cultureel patrimonium kunnen verrijken, als we hen daartoe de kans geven.”

De artistiek directeur van het KVS, Michael De Cock, wijst erop dat het theater ook diversiteit omarmt door meertalige toneelstukken te brengen die de situatie van vluchtelingen en minderheden tonen.

Abdell, net zoals vele andere vluchtelingen, vraagt geen medelijden voor zijn ervaringen als vluchteling, maar wel een kans om zijn nieuwe leven uit te bouwen. Daarom stopt hij nooit met werken.

“Wanneer ik niet in Damascus Café werk, ben ik nog steeds druk bezig met het cateren van trouwfeesten en andere evenementen”, zegt hij. “Daarom heb ik ook deze baard, ik heb gewoon geen tijd meer om me te scheren”, concludeert Abdell met een grote glimlach.

Abdell verdwijnt in de keuken en verschijnt even snel terug met een schotel Syrische delicatessen. Zoals een Oosterse koning brengt hij cadeautjes mee die doen dromen van verre landen.

Bekijk hier de video van Abdell in actie.